Známe ho snad všichni, upovídaný, vtíravý detektiv s okem pro detail, vás nejprve oklame svým ošunťělým baloňákem, vůní levného doutníku a výrazem naivního a důvěřivého prosťáčka, který by snad ani do pěti neuměl napočítat, jenže to všechno je jen hra, hra na kočku a myš, hra, kterou s vámi poručík Columbo rozehraje a vy nemáte nejmenší šanci. Tady totiž vůbec nejde o to, jestli vás dostane,  tady jde o to jak a na co. 20. února to bylo přesně 45 let, co se na televizních obrazovkách vůbec poprvé objevil poručík Columbo v podání Petera Falka a jako obvykle se podíváme, jak tento legendární seriál vznikal.

Columbo působil v 60. letech tak trochu jako zjevení. Většina detektivních příběhů té doby se totiž zaměřovala na fakt „kdo to udělal“, tady jste však tento problém řešit nemuseli, vraha jste znali už od začátku každé epizody, kdy jste mohli sledovat, kdo a jak zabíjel. Sám poručík Columbo přichází na scénu až později a my, i když víme, kdo je vrahem, s napětím sledujeme, jak si se vším Columbo poradí, co všechno pachatel opomněl a hlavně, na co ho Columbo dostane. Nebo spíš, na co se dostane vrah sám, protože ve většině případů, a to je taky nejsilnější Columbovou zbraní, si je vrah naprosto jistý svou inteligencí, tím že myslel na všechno a už vůbec nepočítá s tím, že někdo tak směšný jako poručík Columbo, by se s ním mohl měřit.

Seriál sám je silně šablonovitý a naprostá většina z 69 epizod se zrodila podle stejné formulky. Nejprve divák uvidí samotný zločin a jeho pachatele, poté se na scénu dostává Columbo, obhlíží místo činu a seznamuje se s nejbližším okolím oběti. Už někde v tomto bodě se poručík setkává s vrahem a i když není z jeho strany ještě dlouhou dobu znát jakýkoliv náznak toho, že by věděl, kdo zločin spáchal, v mnoha případech je Columbo na správné stopě už od prvního potřesení rukou. Podezřelý číslo jedna je tak brzy vybrán a nastává výše zmiňovaná hra na kočku a myš, během které si čím dál tím více dotěrný Columbo skládá střípky hádanky dohromady a ještě před chvílí sebevědomý a naprosto klidný vrah udělá nějakou chybu a vlastně se tak sám usvědčí. Na konec je pachatel tak šokovaný a překvapený, jak jen se mu mohl zhroutit jeho mistrovským plán, že dokonce zapomíná klást jakýkoliv odpor při zatýkání a s Columbem v klidu, často až v přátelské atmosféře, odchází. Nyní už víme, jak seriál funguje a jak poručík Columbo pracuje. Kde se však tenhle nenápadný génius vzal. Co je zač?

Vznik postavy slavného poručíka se datuje do 60. let minulého století. Jako první si ho v roce 1960 zahrál Bert Freed v televizní inscenaci Enough Rope. Ta byla součástí série The Chevy Mystery Show, jenž každý týden uváděla různé kriminální příběhy. Enough Rope bylo adaptací povídky May I Come In, kterou mají na svědomí, stejně jako televizní zpracování, Richard Levinson a William Link. Ti se při tvorbě postavy  Columba nechali inspirovat detektivem Porfirijem Petrovičem z Dostojevského románu Zločin a trest a otcem Brownem z povídek G. K. Chestertona. Freedův Columbo sice ještě nebyl tím detektivem, jak ho známe, ale jistá podoba tam už byla. Říkáte si, že teď už byl ke kultovnímu seriálu jen krůček? Chyba. Enough Rope bylo znovu adaptováno pod názvem Prescription: Murder (Vražda na předpis), tentokrát však pro divadlo a Columba si zahrál sedmdesátiletý Thomas Mitchell (Jih proti Severu, V pravé poledne). Byla to jeho poslední role.

V roce 1968 byla divadelní hra přepracována na dvouhodinový film pro NBC a tvůrci si pro postavu poručíka vyhlédli jména jako Lee J. Cobb (Dvanáct rozhněvaných mužů) nebo Bing Crosby (Country Girl) Cobb však nemohl a Crosby odmítl s tím, že by mu to narušovalo jeho hraní golfu. Do výběru pak zasáhl režisér Richard Irving a přesvědčil Levinsona s Linkem, aby dali šanci Peteru Falkovi, který měl o roli také zájem. Oba tvůrci sice protestovali, že je Falk příliš mladý a že si představovali někoho staršího, ale Irving si za ním stál. Původně samostatný film odvysílaný 20. února 1968 měl takový úspěch, že si NBC objednala pilot a z Columba chtěla udělat pravidelný seriál. To se povedlo a po epizodě Ransom For a Dead Man (Výkupné za mrtvého) s Lee Grant (V žáru noci) v roli vražedkyně byla na podzim roku 1971 uvedena regulérní série, stále ovšem v rámci pořadu Mystery Movie. Seriál se okamžitě stal hitem, sledovanost trhala rekordy a Peter Falk dostal po prvním roce cenu Emmy (celkem jich nasbíral pět). Za 35 let a 69 epizod obdržel Columbo celkem třináct cen Emmy, dva Zlaté Globy a několik dalších ocenění.

Za úspěchem seriálu bez pochyby stálo mnoho faktorů, ale tím největším, bez kterého si nyní lze jen stěží Columba představit, je Peter Falk. Narodil se v New Yorku 16. září 1927, jeho rodiče však pocházeli z Evropy. Otec s polskými, maďarskými a českými předky vlastnil obchod s oblečením a matka s ruskými kořeny pracovala jako účetní. Po dokončení střední školy v roce 1945 se Falk hlásil do armády, ale nebyl přijat díky skleněnému oku, které měl již od tří let, kdy přišel o pravé oko kvůli nádoru. Do končících bojů druhé světové války tak již nezasáhl. Zpočátku se věnoval pouze divadlu, absolvoval několik hereckých kurzů a až poté se odvážil to zkusit u filmu. Nedopadlo to však vůbec dobře. Nepovedly se mu zkoušky u Columbia Pictures a tehdejší šéf studia si neodpustil poznámku: „Za ty samý peníze můžu mít herce s oběma očima.“ Musel se tak spokojit s malými rolemi. Zlom v jeho kariéře přišel v roce 1960 s filmem Murder, Inc. Spíše Průměrná gangsterka, kterou podle kritiků ozdobil právě Falkův prvotřídní výkon (byl za ni nominován na Oscara), znamenala průlom a přísun dalších rolí, mezi nimiž byla i ta ve filmu Plná kapsa zázraků (1961), jenž mu vynesla druhou oscarovou nominaci.

Jeho vrchol však přišel až s poručíkem Columbem. Typický baloňák a obnošený oblek, vše ze svého šatníku, poprvé oblékl v televizním filmu v roce 1968 a později více či méně pravidelně v letech 1971 až 2003. I když postavu poručíka vymysleli Richard Levinson a William Link, jeho duši mu vtiskl až Peter Falk, to díky jeho skleněnému oku má Columbo nepřítomný pohled, díky němu a Stevenu Spielbergovi, který režíroval jeden z prvních dílů, se Columbo škrábe na čele a neustále tím tak znervózňuje vraha, protože má ještě nějakou tu poslední otázečku, to díky Falkovi jezdí v Peugeotu 403 Cabriolet – našel ho na parkovišti studia Universal a do seriálu si ho prosadil.

Jak už bylo zmíněno, Peter Falk ztvárňoval poručíka Columba až do roku 2003, kdy byl televizní stanicí ABC seriál zrušen. O čtyři roky později sice projevuje Falk zájem, zahrát si ještě jednou, naposledy slavného detektiva, dokonce byl vybrán i scénář s názvem Columbo: Hear No Evil (později přejmenováno na Columbo's Last Case), ABC však tento projekt odmítla. Producenti se sice snažili najít někoho jiného, kdo by byl ochotný poslední díl natočit, bohužel už bylo pozdě. Koncem roku 2007 diagnostikují lékaři Peteru Falkovi demenci, která se během dvou let natolik zhoršuje, že si Falk už žádného poručíka Columba nepamatuje, natož že by ho kdy hrál. Peter Falk umírá 23. června 2011 ve věku 83 let.

Jeho neslavnější role a jeden z nejznámějších detektivů na světě tu však s námi bude dál. I nadále tak budeme moct přemýšlet, jak asi vypadá jeho manželka, proč se jeho pes jmenuje Pes a jaké je jeho křestní jméno. Je to opravdu Frank, jak to má napsáno v průkazu? Columbo je jeden z těch kultovní seriálů, které se sice na našich obrazovkách pravidelně opakují, ale nikdy neomrzí a je možné je sledovat prakticky pořád. Připomenout si tento skvělý seriál s úžasným Peterem Falkem můžete každou sobotu dopoledne na Prima Family.